Fiecare lumina de avertizare clipeste rosu. Razboiul Rusiei impotriva Ucrainei, o recuperare inegala din pandemia de covid-19 si o seceta pe o mare parte a continentului au conspirat pentru a crea o criza energetica severa, o inflatie ridicata, intreruperi in aprovizionare si o incertitudine enorma cu privire la viitorul economic al Europei. Guvernele se grabesc sa incerce sa-i ajute pe cei mai vulnerabili. Pe fondul confuziei nervoase, exista un acord larg asupra unui lucru: se apropie o recesiune.

Cat de grava va fi recesiunea depinde de modul in care se desfasoara socul energetic si de modul in care factorii de decizie politica raspund la acesta. In aceasta saptamana, preturile energiei au atins cote de neimaginat: peste 290 EUR pe megawat ora (mwh) pentru gazul de referinta care urmeaza sa fie livrat in al patrulea trimestru al anului (pretul obisnuit inainte de pandemie a fost de aproximativ 30 EUR); si mai mult de 1.200 EUR pe Mwh pentru energie electrica in timpul zilei pentru acelasi trimestru in Germania (in crestere de la aproximativ 60 EUR). Deoarece gazul este combustibilul marginal pe majoritatea pietelor europene de energie electrica, acesta stabileste pretul energiei in mod mai larg.

Economia europeana a intrat in criza intr-o pozitie destul de puternica. Piata muncii este inca relativ sanatoasa, cu somajul de 6,6% – ceea ce inseamna, dupa standardele mediocre ale Europei, ca economia este aproape de ocuparea completa a fortei de munca. Cresterea salariilor se va accelera probabil in lunile urmatoare, pe masura ce contractele pe termen lung sunt renegociate. Increderea consumatorilor a scazut la inceputul razboiului, dar consumul nu a scazut. Asteptarile inflationiste s-au diminuat oarecum.

Cu toate acestea, lucrurile vor arata considerabil mai sumbre in cateva luni din trei motive. In primul rand, industria este sub presiune. In primavara, liderii celor mai mari producatori europeni au sustinut ca intreruperea prea rapida a aprovizionarii cu gaze rusesti ar aduce criza economica pe continent. In ciuda preturilor ridicate, productia industriala a ramas pana acum puternica. „O parte din motiv este ca firmele inca lucreaza cu comenzile restante din trecut”.

Dar aceste restante nu vor dura pentru totdeauna, iar unii indicatori esentiali de viitor sunt sumbru. „Noile comenzi minus stocurile – adica cererile de la firmele care le tin ocupate – au cazut de pe o stanca”, spune Robin Brooks de la Institutul de Finante Internationale, care reprezinta bancile si investitorii institutionali. Scaderea reflecta o slabire a economiei globale, si in special a Chinei. Dupa cum noteaza domnul Brooks, o astfel de scadere poate marca un punct de cotitura in ciclul economic.

Industriile cel mai grav afectate vor fi probabil la est de Rin. Sondajele recente ale sefilor industriali din Germania si Austria indica o contractie. Dependenta nesanatoasa a Germaniei de cumparatorii chinezi risca sa trage in jos cererea de bunuri de-a lungul lantului de aprovizionare teuton. Industria italiana pare sa fie in cadere libera. Polonia si Republica Ceha, ambele aflate in afara zonei euro, sunt si ele vulnerabile. Exceptie este Ungaria, unde productia se extinde intr-un ritm sanatos, datorita investitiilor in baterii, boom-ului vehiculelor electrice si contractelor de energie pe termen lung (desi unele dintre ele se vor termina in curand).

Al doilea motiv pentru intuneric este ca cheltuielile consumatorilor pentru servicii se vor lupta sa sustina economia continentului. Sustinut de un sezon puternic in Franta si sudul Europei, pe masura ce turistii au folosit exuberant economiile lor generate de pandemie, turismul a sporit cresterea in timpul verii. Dar sentimentul scade pe masura ce consumatorii isi strang cureaua pentru a se pregati pentru o iarna lunga si rece. Serviciile sunt susceptibile sa stagneze in urmatoarele luni, imobiliarele si transporturile confruntandu-se cu dificultati deosebit de grave, potrivit indicelui managerilor de achizitii al s&p Global.

In sfarsit, Europa va vedea aproape sigur ca socul energetic coincide cu cresterea ratelor dobanzilor. Dupa ce a subestimat cresterile de pret impreuna cu multe alte banci centrale ale lumii, BCE este acum hotarata sa readuca inflatia anuala la tinta de 2%, de la alarmantul 9,1% inregistrat in august. Un membru al consiliului de administratie al bancii, a argumentat in favoarea provocarii mai multa durere economiei pentru a-si duce treaba pana la capat la recenta reuniune a bancherilor centrali a Rezervei Federale.

Prin urmare, economistii se asteapta ca BCE sa incerce sa-si sustina acreditarile de combatere a inflatiei cu o crestere substantiala a ratei dobanzii in urmatoarea sa intalnire de politica din 8 septembrie, eventual ridicand ratele cu trei sferturi de punct procentual. In asteptari, randamentele obligatiunilor europene pe termen scurt si lung au crescut in ultima luna. In ciuda acestui fapt, euro a continuat sa scada, ajungand la paritatea cu dolarul pentru prima data in doua decenii. Acest lucru reflecta o perspectiva deteriorata pentru economia Europei si decizia investitorilor globali de a se intoarce in alta parte ca raspuns. Devine inca o ingrijorare pentru factorii de decizie ai continentului, deoarece o moneda mai slaba alimenteaza inflatia prin importuri mai scumpe, lovind veniturile reale si, prin urmare, consumul.

Toate acestea sugereaza ca economia europeana va intra cu siguranta intr-o recesiune, condusa de Germania, Italia si Europa Centrala si de Est. Analistii de la o banca, se asteapta la rate anualizate de crestere de -2% pentru zona euro in general in trimestrul al patrulea al acestui an, -2,5% pentru Franta si Germania si -3% pentru Italia. Necazurile Italiei si datoriile mari ar putea declansa nervozitate pe pietele de obligatiuni din Europa. Politicienii europeni au petrecut pana acum mult timp gandindu-se la modul de raspuns la cresterea preturilor la energie. Ei ar putea avea in curand o criza mai larga pe maini.